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MLS

Le changement de cap du Crew

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C’est samedi que les Sounders de Seattle vont visiter le Crew de Columbus en finale de la coupe MLS, trophée qui sera remis pour la 25e fois.

Dans cette saison particulièrement étrange, il sera également particulier d’assister à une finale qui sera disputée devant des gradins clairsemés puisqu’il est évidemment impossible d’atteindre la capacité du MAPFRE Stadium.

Justement, il s’agira de la dernière finale à être disputée dans ce stade qui date de 1999 et qui était le premier stade conçu spécifiquement pour le soccer dans l’histoire de la Major League Soccer (MLS).

En effet, le Crew déménagera, l’été prochain, dans un tout nouveau stade situé au centre-ville de Columbus.

«Je crois que ça serait génial pour le club et les partisans [de finir avec la coupe]. Ça serait une belle façon de les remercier pour tout ce qu’ils ont fait dans le but de nous garder dans cette ville», a opiné le défenseur Jonathan Mensah lors d’une visioconférence, jeudi.

Revirement

Dire qu’il y a trois ans, on se demandait si le Crew allait rester à Columbus. L’ancien propriétaire, Anthony Precourt, faisait des pieds et des mains pour déménager l’équipe à Austin, au Texas.

Il a fallu que le procureur général de l’Ohio s’en mêle, et c’est finalement Jimmy Haslam, propriétaire des Browns de Cleveland, qui a racheté l’équipe et, depuis, le vent a tourné.

L’entraîneur Gregg Berhalter est parti diriger l’équipe nationale américaine et a été remplacé par Caleb Porter. Le club a également attiré Tim Bezbatchenko pour en faire son président, lui qui était auparavant directeur général du Toronto FC.

«Certains des joueurs qu’ils sont allés chercher ont été très importants pour nous», a indiqué le milieu Artur.

«Je crois aussi que la mentalité a grandement évolué avec le changement de propriétaire. Tout le monde sent qu’il y a maintenant un futur ici et tout le monde a acheté ce qu’a proposé le personnel d’entraîneurs.»

Atout

Parmi les joueurs acquis par la nouvelle direction, il y a le milieu de terrain Darlington Nagbe qui fait une grosse différence.

À sa première saison avec le Crew, le vétéran de 30 ans s’est rapidement intégré au groupe et a apporté une importante contribution, selon Artur.

«Darlington est incroyable, je suis heureux d’avoir la chance de jouer avec lui parce qu’il nous apporte beaucoup. J’apprends beaucoup à ses côtés et nous apportons beaucoup au jeu l’un de l’autre.

«C’est un vrai gagnant puisqu’il a déjà gagné avec Portland et Atlanta.»

En effet, Nagbe a soulevé la Coupe MLS avec les Timbers justement contre le Crew en 2015 et l’a de nouveau remportée en 2018 avec Atlanta.

Match difficile

Pour en revenir à cette finale contre Seattle, il faut noter que les deux équipes se sont disputé un verdict nul de 1 à 1 le 7 mars, leur dernier match avant la pause de confinement. Tout le monde dans le camp du Crew s’attend à une rencontre qui ne sera pas commode.

«Ça sera un match très difficile parce qu’ils ont un très bon milieu de terrain avec notamment [Cristian] Roldan et [Nicolas] Lodeiro», a prévenu Artur.

«Je crois que quiconque va remporter la bataille en milieu de terrain va se donner un bon avantage.»

Pour Jonathan Mensah, tout va dépendre de la capacité de l’équipe à s’en tenir à ses principes.

«Nous devons nous en tenir à notre plan de match en sachant reconnaître les moments. Il faut jouer proprement pendant plus de 90 minutes contre cette équipe.»

Ruidiaz est l’homme à freiner

Si le Crew de Columbus veut freiner les Sounders de Seattle, il va surtout devoir trouver une façon de tenir Raul Ruidiaz loin du filet.

Le Péruvien de 30 ans est mortel lorsqu’il a une chance d’atteindre la cible, comme l’a souligné son coéquipier, Jordan Morris.

«Raul est tout un finisseur, surtout en séries, il faut voir son taux d’efficacité, il ne rate pratiquement jamais son coup.»

Et il faut lui donner raison, les statistiques de Ruidiaz parlent d’elles-mêmes.

En trois saisons, l’attaquant a amassé neuf buts et six passes décisives en seulement neuf rencontres éliminatoires.

Habitués

Les Sounders sont des habitués de la coupe MLS puisqu’il s’agira samedi de leur quatrième présence en cinq saisons. Ceux-ci ont ramené le trophée en 2016 et l’an passé.

«On n’y pense pas tellement, mais si on remporte une autre coupe, je crois que ça sera un témoignage de l’excellence de cette équipe depuis qu’elle a joint les rangs de la MLS.»

Morris en est à sa cinquième saison avec les Sounders, lui dont le père est aussi le médecin de l’équipe.

Le jeune homme de Seattle a largement contribué aux succès de son équipe, autant en saison régulière qu’en séries éliminatoires.

Il admet toutefois que les choses ne sont pas pareilles aux années précédentes cette fois-ci.

«C’est différent cette année, il y avait plus d’enthousiasme lors des finales précédentes avec tous les journalistes et les partisans.»

Il admet sans détour que la simple présence de l’équipe en finale fait un grand bien à tout le monde.

« Avec tout le stress et l’anxiété vécus cette année, c’est spécial de se retrouver ici, c’est un rayon de soleil dans une année difficile.»