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Auston Matthews: les Leafs se font rassurants

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Malgré leur victoire aux dépens des Islanders de New York, dimanche, les Maple Leafs de Toronto ont dû apaiser les inquiétudes, car leur joueur-vedette Auston Matthews brillait par son absence.

Le cas du numéro 34 est évalué quotidiennement en raison d’une blessure mineure, mais son entraîneur-chef Sheldon Keefe ne semble pas préoccupé outre mesure. 

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L’Américain pourrait-il reprendre le collier dès mardi soir, à l’occasion de la visite des Flyers de Philadelphie? Certes, sa mise au rancart ne sera vraisemblablement qu’une question de jours.

«C’est vraiment par mesure préventive. Nous lui donnons une journée de congé et on analysera de nouveau la situation à partir de là, a commenté Keefe au site NHL.com. Quelque chose est survenu l’autre soir [samedi face aux Sénateurs d’Ottawa]. 

«À ce stade, c’est un truc mineur, sauf qu’étant donné la séquence de deux parties en autant de soirs et l’obligation de retourner rapidement au jeu, on a préféré le laisser à l’écart.»

En dépit de cet obstacle sur leur route, les Leafs ont savouré un gain de 4 à 2, dimanche. Il reste que leurs joueurs espèrent évidemment revoir très bientôt Matthews, qui domine la Ligue nationale de hockey avec 58 buts cette saison.

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«C’est difficile de remplacer Auston. Je ne sais pas s’il est possible de le faire, a déclaré le gardien Jack Campbell. Je ne veux pas manquer de respect à l’égard de n’importe qui d’autre, mais il accomplit tellement de jeux de classe mondiale. 

«Il représente beaucoup dans notre vestiaire, sur la patinoire et à l’extérieur. Par contre, ce fut une excellente opportunité pour tout le monde de se lever sans lui. Je pense que tous ont bagarré avec force pour obtenir une grosse victoire.»

De la profondeur

D’ailleurs, la formation torontoise mise sur de bons éléments pour combler efficacement la perte de son attaquant étoile sur une courte période : elle a gagné cinq de ses six affrontements sans lui en 2021-2022. 

Dimanche, le capitaine John Tavares l’a remplacé au centre d’un trio complété par Ilya Mikheyev à gauche et Mitchell Marner à droite.

Voilà ce qui représente une mauvaise nouvelle pour ses rivaux, notamment le Lightning de Tampa Bay, qui a de fortes probabilités de se mesurer à Toronto au premier tour des séries. 

Si celles-ci commençaient maintenant, les champions en titre de la Coupe Stanley se retrouveraient au Scotiabank Arena à titre de détenteurs du troisième rang de la section Atlantique.