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Ski et planche

Ole Einar Bjoerndalen prend sa retraite

Agence France-Presse

Publié | Mis à jour

Sportif masculin le plus médaillé de l'histoire des Jeux olympiques d'hiver, le légendaire biathlète norvégien Ole Einar Bjoerndalen a annoncé mardi qu'il raccrochait les skis et la carabine à l'âge de 44 ans.

«J'aurais bien continué quelques années de plus, mais c'est ma dernière saison», a déclaré, au bord des larmes, le «roi Ole» en invoquant des motifs de santé et familiaux, lors d'une conférence de presse dans le club de ses débuts, Simostranda, à l'ouest d'Oslo.

Ayant écumé le circuit du biathlon professionnel depuis mars 1993, le Norvégien compte pas moins de 13 récompenses olympiques (8 or, 4 argent, 1 bronze) à son palmarès.

Cela en fait le sportif le plus médaillé des JO d'hiver chez les hommes et le numéro deux, tous sexes confondus, sa compatriote Marit Bjoergen l'ayant tout juste détrôné en février aux JO de Pyeongchang auxquels il n'a pas pu lui-même participer.

Son tableau de chasse est celui de tous les superlatifs: il est notamment l'auteur d'un remarquable «grand chelem» aux JO de Salt Lake City (États-Unis) en 2002, décrochant quatre médailles d'or en autant d'épreuves.

Mais son meilleur souvenir, a-t-il confié, remonte aux Jeux de Nagano (Japon) quatre ans plus tôt: privé par la météo d'un premier titre olympique sur le sprint 10 km qu'il était sur le point de décrocher, il parvient à se remotiver pour gagner l'épreuve le lendemain. «L'expérience la plus folle de ma vie», a-t-il confié.

C'est aussi vers cette époque que commencent ses duels féroces avec le Français Raphaël Poirée, lesquels contribueront à sortir le biathlon des cénacles et à donner à ce sport une large visibilité médiatique.

En plus de ses nombreuses breloques olympiques, «le Cannibale» a remporté 20 championnats du monde, six gros globes de cristal --un record tout juste effacé par le Français Martin Fourcade-- et 95 victoires individuelles, dont une en ski de fond, pour un total de 179 podiums en Coupe du Monde.

Désillusion pour Pyeongchang

Grosse désillusion pour lui, après une saison médiocre, il n'a cependant pas été retenu dans la sélection norvégienne pour Pyeongchang, le privant de la possibilité de participer à ses septièmes JO.

À la place, il a joué l'entraîneur pour son épouse bélarusse Darya Domracheva qui est repartie de Corée avec une médaille d'or en relais et une d'argent en individuel.

«La saison ne s'est pas déroulée comme prévu avec des performances inférieures à ce que nous attendions, moi et d'autres», a dit mardi l'athlète réputé pour la minutie et le sérieux de ses préparations.

Le quadragénaire a expliqué avoir été rattrapé par des troubles du rythme cardiaque (fibrillation atriale).

«J'aurais bien voulu dire que je suis repu et blasé mais je ne le suis pas. Je vais maintenant baisser de régime sur les conseils de l'équipe médicale et de ma famille», a-t-il ajouté.

Sa personnalité aussi bien que son palmarès forcent en tout cas le respect.

«Ole Einar Bjoerndalen est l'un des plus grands de tous les temps», a réagi le président du Comité international olympique (CIO), Thomas Bach.

«Il l'a prouvé à maintes reprises en compétition. Mais plus important encore: il s'est imposé comme un véritable athlète olympique et un modèle pour les jeunes athlètes du monde entier», a-t-il ajouté dans un courriel à l'AFP.

Et la suite? Alors que certains le voient déjà prendre les rênes de l'Union internationale de biathlon (IBU), Bjoerndalen a dit vouloir s'accorder un temps de réflexion concernant son avenir.